viernes, febrero 23

Los miembros de un equipo campeón de baloncesto HBCU luchan por el reconocimiento.

En 1957, el programa de baloncesto masculino de la Universidad Estatal Agrícola e Industrial de Tennessee en Nashville tenía todas las características de un gran equipo: un entrenador dedicado a los fundamentos del juego y una ofensiva veloz que ejercía una presión implacable en toda la cancha.

«Sentimos que si nos manteníamos concentrados, nadie más podría vencernos», dijo Dick Barnett, un tirador del equipo.

Fue cierto, tres veces. Los Tennessee A&I Tigers se convertirían en el primer equipo de un colegio o universidad históricamente negra en ganar un campeonato nacional, y el primer equipo universitario en ganar tres campeonatos consecutivos.

Pero el equipo, atrapado en los vientos en contra del Jim Crow South, ha luchado por ganar reconocimiento desde entonces.

Barnett, que ahora tiene 87 años y que jugó para los dos equipos campeones de los New York Knicks en la década de 1970, ha pasado la última década trabajando para corregir eso. Pasó años haciendo campaña para que los Tigres fueran incluidos en el Salón de la Fama del Baloncesto Naismith Memorial y enseñando a una nueva generación de jugadores de baloncesto en la Universidad Estatal de Tennessee, como se conoce ahora a la escuela, el equipo que rompe barreras.

Su viaje es ahora el tema de un nuevo documental de PBS “.El susurro de los sueños.”

Y si Barnett tiene éxito, el viaje incluirá una última parada: la Casa Blanca. Más de 50 miembros del Congreso han firmó una carta en nombre del equipo, solicitando una invitación «para un reconocimiento muy esperado y una celebración adecuada».

Apresúrate. Sólo siete jugadores de los equipos campeones siguen vivos, y sólo tres de ellos y un entrenador asistente superviviente están lo suficientemente sanos como para viajar, dijo Danielle Naassana, productora de la película.

«Todavía siento que es un gran problema, no sólo para mí, sino para mi raza, ser aceptado e ir a la Casa Blanca después de haber sido excluido durante todos estos años», dijo George Finley, de 85 años, ex centro del equipo. . , dijo en una entrevista.

La Casa Blanca no respondió a una solicitud de comentarios.

Si el equipo llega ahí, será gracias a Barnett.

Barnett creció en el segregado Gary, Indiana, jugando pelotas de ping pong en un vaso de hojalata. Pero alrededor de los 9 o 10 años, los cambiaba por una pelota de baloncesto y disparaba en una cancha local hasta altas horas de la noche.

Una de esas noches estaba practicando su tiro en suspensión característico – un signo de interrogación con mucho aire – cuando el entrenador de los Tigres, John McLendon, apareció para preguntarle si le gustaría unirse a él en Tennessee A&I.

Barnett llegó a Nashville en 1955, el año en que Emmett Till fue asesinado en Mississippi y Rosa Parks fue arrestada en Montgomery, Alabama, por negarse a ceder su asiento a un hombre blanco en un autobús urbano. El equipo era muy consciente de las fuerzas sociales que trabajaban en su contra, dijo Barnett. Su mayor obstáculo podría resumirse en dos palabras: “Color de piel, color de piel, color de piel”, dijo.

«La implicación era que no éramos lo suficientemente buenos como gente blanca para hacer lo que queríamos hacer, que esto es Estados Unidos, esta es una sociedad estadounidense blanca», dijo. “Éramos parte de la historia estadounidense, aunque éramos de un color y estilo diferentes”.

Barnett dijo que McLendon hizo un «tremendo esfuerzo» para mantener a sus jugadores enfocados y entendiendo que «éramos tan buenos como cualquiera jugando este juego», incluso si eso significaba quedarnos en casas privadas cuando jugábamos fuera de casa porque los hoteles no podían acomodar. a ellos. .

«Siempre supe que era genial», dijo Barnett. “Yo era un gran tirador. Fui un gran jugador.

McLendon, discípulo del inventor del baloncesto James Naismith, estaba librando su propia batalla. Había intentado trasladar Tennessee A&I a la NCAA, pero se le negó la entrada. Por tanto, el equipo jugó en la Asociación Nacional de Atletismo Intercolegial.

Los Tigres, condicionados para la velocidad y la precisión, revolucionaron la liga y ganaron campeonatos en 1957, 1958 y 1959. Nueve jugadores de los equipos campeones de A&I de Tennessee pasarían a jugar baloncesto profesional.

Las victorias en el campeonato se anotan en colgantes que cuelgan de las vigas del Gentry Center del estado de Tennessee, pero el legado del equipo prácticamente se perdió en la historia hasta que Barnett «decidió hacer algo al respecto», como lo dice en el documental.

En la película, los ex jugadores de la NBA Julius Erving, Walt Frazier, Bill Bradley y Phil Jackson abogan por la incorporación del equipo al Salón de la Fama del Baloncesto. Pero a Barnett le tomó casi una década convencer a los votantes del Salón de la Fama de que su equipo merecía reconocimiento.

En 2019, finalmente se puso la chaqueta naranja durante la ceremonia de juramentación como representante del equipo.

«Su liderazgo en la cancha como jugador de baloncesto era realmente como, muéstrame, no me digas», dijo Eric Drath, quien dirigió el documental. «Pasó lo mismo con la realización de la película».

Ron Thomas, autor de «They Cleared the Lane: The NBA’s Black Pioneers», dijo que era común durante la era de Jim Crow que los medios blancos ignoraran a los equipos negros.

“Estados Unidos ha fallado en su papel al no poder escuchar, leer y ver los equipos de algunos de estos grandes entrenadores y jugadores de esa época”, dijo Thomas, director del programa de Periodismo en Deportes, Cultura y Comunicación de Justicia Social. en el colegio Morehouse. «No tenían visibilidad».

Pero para equipos como los Tennessee A&I Tigers, había una capa adicional de responsabilidad, dijo Thomas: “Representan más que solo a sí mismos. »